想望愛因斯坦的研究所

知識新知 01/01/2011


加拿大一個新的研究所,希望找到五位能與曠世科學大師相臻的科學新血,在歐美經濟的頹勢之中,這可說是一個振奮人心之舉。

牛頓、麥克斯韋、愛因斯坦、波爾、狄拉克,這份名單堪稱物理學的最佳夢幻組合。加拿大華鐵盧「理論物理學周邊研究所」以史上的五位物理偉人的名字,向全球廣徵人才,出任該研究所的五個新講座研究員職位,不難窺出研究所的雄心壯志。

二○○八年開始出任研究所所長的杜洛克(Neil Turok)說明,研究所正向全球招募奇才。研究所創立後,已吸引不少明日之星研究人員入列,但在經驗與科學實力上,一時仍難以與早已遠近馳名的理論物理學中心,譬如美國普林斯頓「高等研究研究院」等並駕其驅。研究所去年十一月廿九日廣發英雄帖,徵求五位新講座研究員,根據杜洛克,旨在吸引出類拔萃的理論學家加入,協助研究所「於最根本的問題上,累聚臨界質量,達到向上推展目標。我們的任務是突破現狀。」

這不是第一次有物理研究所宣布如此高瞻遠矚的目標。不過「周邊研究所」資源豐沛,成就美夢的機會大不相同。研究所一九九九年創立時,黑莓機製造廠RIM(Research In Motion)執行長雷查瑞迪斯(Mike Lazaridis)個人樂捐不少,其後各方贊助不絕,研究所也快速成長。

現今的研究所有十四位全職與十二位兼職人員,二○一一年陸續將有新成員加入。不同於任職大學的縛手縛腳,「周邊研究所」的研究員在知識環境中享有百分之百自由。研究所連與大腦較無關的部分也照顧周到,設有美食小餐館,還有一個回力球場。「周邊研究所」在如量子場理論的領域已開始有卓越貢獻。

根據新職位的工作內容,這位講座研究員可放手從事他們想探究的研究,無有限制也沒有要求。以牛頓命名的第一項研究計畫,已找到八百萬加幣(七百八十萬美元)的捐贈,其中一半來自「周邊研究所」,另一半來自加拿大最大銀行BMO金融集團。研究所目前正尋求合作夥伴,為其他研究講座計畫提供贊助。

普林斯頓「高等研究研究院」的理論物理學家阿卡尼─哈梅德(Nima Arkani-Hamed)認為,這研究所確實在茁壯發展。阿卡尼─哈梅德在研究所草創時,對它仍多有保留,現在他常與研究所的同事合作,也看到許多普林斯頓「高等研究研究院」學生與博士後學者,寧可選擇前往「周邊」,也不赴知名度更高的中心就職。

普林斯頓「高等研究研究院」研究員蓋奧圖(Davide Gaiotto)今年會到「周邊」工作,他認為全球不乏勝任「周邊」新職的物理天才。其他科學家的看法是,在經濟不景氣重創美、歐大學之際,私人贊助的研究所如「周邊」以及紐約大學石溪分校的「西蒙斯幾何與物理中心」,已成維繫活躍理論物理研究的中流柢柱。

西蒙斯中心的弦理論家道格拉斯(Michael Douglas)說,策略聘雇一些關鍵人物,確實可能對某一領域產生強大效應。他回憶自己在新澤西州「羅格斯大學」的博士後學者生涯說,一九八九年該校任用四位重量級教授,四人的「弦樂四重奏」,最後帶動整個弦理論的改變。他說,「找對了人,突飛猛進可期。」
【知識通訊評論月刊九十九期】2010.12.01

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