預算不足 美國也許無法探月

專題報導 11/01/2009


由專家組成的太空小組委員會警告,因為預算的不足,不但美國的載人登月任務可能取消,還會危及整個太空體系。

由航太工程師與科學家所組成的一個委員會,九月八日向美國總統歐巴馬遞交了一份評估報告, 對於NASA 的載人太空飛行計畫表示悲觀。這個小組委員會的報告中點出了歐巴馬即將面臨的嚴峻選擇,裡頭可能包括取消新的探月火箭系統,以及全面放棄除了國際太空站 (ISS) 近地軌道以外的所有太空探索行動。

美國維吉尼亞州阿靈頓市「太空科技政策小組」顧問公司董事長,也曾擔任過美國國家科學研究委員會太空研究組主任的史密斯 (Marcia Smith) 表示,最重要的是他們認為目前的預算不足,無法進行任何有用處的載人太空飛行。

歐巴馬在五月時下令,要這個委員會審查前總統小布希擬定的現有太空政策;而在月球上建立基地,做為將人送上火星的序曲的「願景」也在其中。委員會受命在嚴格維持預算方針的情況下評估新方案,其中包括繼續使用預定在二○一六年脫離運行軌道的國際太空站。這個由前航太執事奧古斯丁 (Norman Augustine) 領導的十人委員會,尚未發佈其報告書,不過今年夏天已在輿論產生了一些清楚的結論。
(參看《知識通訊評論》八十三期〈美國太空發展的七大選擇〉)

在預算限制之下,選項並不太好。在歐巴馬的二○一○年預算要求中, NASA 的「星座」太空探索計畫每年會有六十億美元的預算,這比布希為二○○九年預算開口要的數目少了十億,比起在先前預算中提出的更是少了好幾十億。

美國華府喬治華盛頓大學太空政策研究所所長派斯 (Scott Pace) 表示,布希政府的預算對航太體系造成壓力,但是倘若歐巴馬的預算就是如此的話,就會造成航太體系崩盤。委員會所做的一份分析指出,倘若目前的預算計畫維持不變,太空人甚至在二○二八年之前,都無法離開低地軌道。

所以委員會尋求替代方案,把三千多種排列組合的結果,縮減到剩下一點點的選擇,供總統參考。在某些情況下,要把物資跟太空人載上月球所需的兩具火箭之一的「戰神一號」,將會取消發射計畫,省下來的錢則會轉而投注位於美國加州霍桑市的「太空探索科技」公司,以及已經在嘗試興建到國際太空站的載貨火箭,位於美國維吉尼亞州杜勒斯市的「軌道科學」公司,這一類型的商業太空公司。不過史密斯也表示,委員會似乎也有意支持可載人進入太空的商用火箭。

前任 NASA 署長葛瑞芬 (Michael Griffin) 表示,風險不僅是實際上去製造載人商用火箭,把傳統上由美國政府把持的太空旅行應用能力下放給私部門,同樣有其風險。如今擔任美國阿拉巴馬大學航太工程教授的葛瑞芬說,在確實有太空旅行能力之前,他並不想要倚賴這種能力。

他也說如果「戰神一號」取消發射的話他會很失望(十月間進行了發射),並不是因為已經花在火箭本體,以及其「獵戶座」載人太空艙的六十億美元會付諸流水,而是因為跟重型發射載具「戰神五號」比較之下,他仍然相信「戰神一號」是跨越近地軌道最便宜的方式。他說這套系統唯一的失敗之處,就是其花費比歐巴馬總統願意提供的預算還要多。

委員會發現,大規模的人類探索月球計畫,以及從地球直航火星都不可行。委員會認為在預算稍微超出一點點,加上「戰神一號」的資金拿去發展替代性載重火箭,最終可以有一個「深太空」的選項。這包括了探訪小行星帶,飛越月球及其他行星,以及飛到拉格朗日點(某些太空望遠鏡所測定,地日系統的重力平衡點),都是可能的選項。

委員會找出了許多方法,可將國際太空站的運作時間延長至二○二○年,以滿足國際協議。但是在接下來每年耗費二十五億美元維護國際太空站之後,還能夠剩下多少錢做其他的事,則並不明朗。葛瑞芬表示,他不喜歡在政府不願意拿錢出來,去達成遠大前瞻目標之時,還假裝他們胸懷這些目標。

歐巴馬的二○一○年預算方針確實有條但書,指稱在奧古斯丁的委員會提交報告後,還可為計畫申請額外的資金。著手要在今年秋天訂出這些支出數字的美國國會,在九月中舉辦了委員會報告的聽證會。委員會的工作已經告一段落,不過是否要開口要更多錢,還是接受比較受限的計畫,這些困難的決策還有待解決。史密斯說,這件困難的工作就是總統的事了。
【知識通訊評論月刊八十五期】2009.11.01

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