電子教科書新時代

專題報導 05/01/2009

電子閱讀器的新發展,也帶來電子教科書的市場契機,目前已開始的一些計畫,面對價格和使用誘因影響,雖仍有困難,不過顯然電子教科書的一個新時代已在成形。

大學教室桌上疊滿一落落的課本,學生背著裝滿教科書的沉重背包,甚至是學生翻閱書籍查找,這些畫面很快都可能成為歷史,從這個學期開始,美國德州大學奧斯汀分校共一千兩百名學生參加實驗,使用亞馬遜網路書店推出的電子書閱讀器(Kindle e-reader)取代教科書;西北密蘇里州立大學也有班級試用新力公司生產的電子書閱讀器,或是學生自己的筆記型電腦,希望在五年內,學校所有課程都可以改用電子教科書。在過去一年半以來,由於教科書出版社都製作愈來愈多電子書,世界各地大學都在進行類似試驗。

德州大學奧斯汀分校財務長赫卡帝(Kevin Hegarty)指出,「電子書尚未成為主流,但距離主流亦不遠矣」,教科書出版商紛紛準備面對營商模式革命,重新思考過去數十年出版高價紙本書的傳統。

雖然新模式尚未底定,但市場裡至少有三股力量在相互作用:可瀏覽電子教科書的新閱讀器與顯示器、對學生與大學價格合理的新商業與授權模式以及內容本身及其產製的新概念。

超越 黑與白

就硬體方面,由於市場快速研發供閱讀文件及小說的創新工具,讓電子教科書也連帶受惠,新型閱讀器如亞馬遜的 Kindle 2以及新力的 PRS-700,呈現文字與圖像可仿真紙本的明度與亮度,比使用電腦的液晶顯示器來閱讀更加舒適;閱讀器電池更可供電多日,只有在換頁等更動螢幕顯示時需耗電。三年前電子書閱讀器初上市時,便刺激電子書市場發展,同樣情況也可能在教科書市場出現。

但現有閱讀器若要用在教科書上,仍有許多需要加強之處,例如多數設計都是讓讀者能從頭到尾讀完整本書,但負責西北密蘇里州立大學電子教科書計畫的克魯特(Paul Klute)指出,「很少學生會以此方式使用教科書」,該校於二○○八年秋季首度使用來自六家出版商的電子教科書,結果二百位參與學生很快就放棄,因為學生只希望查找某個片段或數據,使用電子書卻得一頁頁翻閱。新力推出的新型閱讀器已較符合需求,具備搜尋與檢索功能,只需用指尖劃過螢幕即可翻頁,亦獲得學生較正面的評價。

現有電子書閱讀器的另一項缺點,在於只配備黑白兩色的小螢幕,通常面積只有九公分乘十二公分,不適合頁面較大、常有彩圖的理科教科書,許多大型教科書出版商也因此卻步,不過製造商已承諾在未來一兩年內,大螢幕彩色閱讀器將會面世,屆時將是電子教科書市場發展的分水嶺。

當然前提是價格合理,線上大英百科全書前執行長、數位媒體顧問艾波西托(Joe Esposito)指出,目前閱讀器單價約為三百五十美元,利用筆電閱讀電子教科書或許舒適度較低,但多數學生已擁有筆電,而且還可以彩色呈現,艾波西托表示,「筆電將成為其他電子書閱讀裝置的一大競爭對手」,是故西北密蘇里州立大學也開放讓五百名學生試用在筆電瀏覽電子教科書,比較學生使用筆電、閱讀器及紙本教科書的學習成效。

這或許是較明智的策略,五年前世上根本不存在電子書閱讀器,五年後情況會如何也無法預知,不過許多人都揣測將會有裝置結合電子書閱讀器、筆電、隨身聽、智慧型手機等,各項工具之間的界線也將日漸模糊。

隨著工具創新,也會帶動其他改變,一如過去音樂產業以CD等實體方式銷售內容,後來因為網路帶來巨大變化,機械裝置改善也可能撼動教科書產業,故出版商對電子書同樣既期待又怕受傷害。

無論是音樂或教科書,出版商都因為害怕盜版與衝擊實體銷售,不願將內容放在網路上,今日之所以改變心態,是因為電子書能幫出版商打入二手書的龐大市場。

拜網路所賜,二手書市場原本僅限於地方書店,今日已擴張成龐大的國際線上商機,艾波西托表示,美國新教科書市場約五十五億美元,而二手書市場規模約為新書的三分之一,出版商希望提供低價電子書後,便可消滅二手教書需求,且每學期售出電子書時,也能時常更新,一如過去不斷要推出新版的紙本書。

不過艾波西托亦認為,「電子教科書市場如此龐大,讓出版商不忍放棄,但他們又不願放棄占營收九成的紙本書業績」,故出版商目前常只提供紙本書的掃描版本在線上銷售,並只加上列印、註記等有限功能。

目前全球最大教科書市場在美國,若出版商能在此勝出,也就很可能主導全球市場,故多數商業模式均以此地為試金石。

全世界五大教科書出版商(Pearson; Cengage Learning; McGraw-Hill Education; John Wiley & Sons; 以及 the Bedford, Freeman & Worth Publishing Group. (最後一家是麥克米倫出版公司的分支,是由《自然》雜誌的母公司德國 Georg von Holtzbrinck 出版集團擁有)已共同組織了CourseSmart這間公司,這五家出版商在全球紙本教科書市場占有率達百分之八十五,該公司執行長迪文(Sean Devine)表示,「這是首次有這麼多教科書集合在同一平台上」。

該公司電子書售價為紙本書的一半,目前共有超過五千八百種書目,相當於全球最受歡迎教科書的三分之一,不過消費者使用上也有種種限制,例如使用權通常在課程結束後就過期、檔案下載後不能移到其他裝置或另一台電腦、單次只能列印十頁、全本書只能列印一次等。

分散購買

雖然有重重限制,該公司電子書業績仍節節高升,西北密蘇里州立大學在二月的調查顯示,若所有條件相等,約半數學生會選擇紙本書,改用電子書者約百分之二十五,其他人無強烈意見,不過若要自己掏腰包買書,近八成受訪者表示會選擇較低價的電子教科書。

不過由美國學生團體組成的「教科書合理價格聯盟」認為,學生依然成為冤大頭,因為學生要花相當錢向出版商「租借」電子書形式教科書,對出版商所費不多,但是如果學生購買新紙本書使用,以後通常能以半價左右賣給二手書店,二手書價通常也是新品的一半,比較之下,一半價格電子書的吸引力便相對有限。

赫卡帝亦指出,就算電子書價格只有紙本的一半,「還是太昂貴」,與其讓學生各自購書,他認為校方應介入以大量採購壓低價格,並仿照多數線上科學期刊模式,爭取電子書網路使用授權,如此便可以免費或每學期固定費用方式,在校內各處無限制使用電子書。

克魯特同樣支持這種作法,西北密蘇里州立大學每年花費約八十萬美元購買數萬紙本書租借給學生,學生每學期學費裡則增加八十至九十美元,若採用上述作法,他認為學生負擔應可減半。

英國也有一項類似計畫正在進行,該組織從二○○七年九月至二○○九年八月以六十萬英鎊購買三十六本電子書,領域涵蓋企管、醫學、媒體研究與工程,供英國所有大學免費使用。

開放來源

更激進的作法則是完全免費提供教科書,不設任何權利限制,WikiBooks網站即有不少免費開放的教科書可供下載、「開放教科書計畫」(http://en.wikibooks.org),社區大學公開教育資源聯盟的公開教科書計畫以及一九九九年由萊斯大學電機工程師巴拉努克(Richard Baraniuk)創立的Connexions,這其中的內容多數選自專家文章。

艾波西托表示,目前這些免費教科書規模還很小,維基百科式的志願模式較適合小型參與及貢獻,但教科書撰寫需要一致的整體架構,段落之間也需要協調,故教科書編撰總是件大工程,需要出版商長期投入,作者也需要因此獲得收益。

但自由與獲利或許並非相互矛盾,一群資深教科書出版人員二○○七年在紐約成立了「平坦世界知識」這家公司,希望在穩定在商業基礎上出版開放式教科書,並於二○○九年一月推出第一本作品,內文由約四十個領域專家撰寫,將可獲得百分之二十的版稅,該公司也計畫推出電子書,所有內容都可依據創用共同授權免費進行非商業性重製。

「平坦世界知識」公司一位創辦人法蘭克(Eric Frank)表示,他們希望藉著發送電子教科書,吸引更多人使用,初期目標群眾為大學新生,學生可依需求隨選列印整本書,黑白版本售價二十九點九五美元,彩色版本售價五十九點九五美元,公司依此獲利,法蘭克強調,學生可藉自由複製與使用電子內容,他說,「低價是最有效的數位權利管理途徑,我們不希望與學生進入版權戰爭」。該公司亦希望藉授權內容給營利企業來獲利,例如遠距教學、課程管理軟體公司等。

由於內容可自由重製,「平坦世界知識」亦允許教師取用部分內容,赫卡帝認為,「愈來愈多教師希望自製教科書,從多項來源收集教材,而非完全倚賴單一出版社的資訊」,德州大學奧斯汀分校便設計一套工具,讓教授可搜尋圖書館內科學期刊等所有經授權資料,再列印給學生做為教材。

沒有人清楚電子教科書未來將如何發展,但局勢肯定迅速進步中,克魯特認為,我們正經歷電子教科書的新時代,他說,「五年後的電子教科書肯定與今日大不相同。」
【知識通訊評論月刊七十九期】2009.05.01

« 不受激素影響的女人∣回首頁∣美國總統的學術人馬 »