實驗室的誘惑

專題報導 03/01/2009


最近的經濟不景氣,卻造成美國大學研究所申請人數大增。

經濟不景氣固然使全球各大學得到的捐款和預算減少,但對高等教育學府而言也許是塞翁失馬焉知非福。《自然》雜誌由一些頂尖學府所得到的數據顯示,申請下學年美國理工科博士學程的人數大增。

這種熱潮使得各大學有較多可以從中挑選的可造之材。讓學界領袖感到振奮的是,美國本國學生申請人數大增的情形特別顯著,因為美國本土培育科學家和工程師人才不足,一直是他們引以為憂的現象。

這種趨勢頗符合一般的預期,因為根據以往的經驗,經濟不景氣時畢業生多選擇繼續深造,而不是投入職場。但學界領袖對於這一次情況另有疑慮,因為如果是一個普徧缺乏資金的情況,也會影響到博士研究生的獲得財源支持。

這一波申請人數驟增的程度著實令人吃驚。華盛頓區研究所理事會會長史都渥特(Debra Stewart)說,從經濟開始出現不景氣,到申請人潮達到最高峰,通常會有一年時間的落差。她認為,明年申請二○一○年入學許可的學生人數,還會持續的增加。

加州大學柏克萊分校告訴《自然》雜誌說,該校今年申請入學攻讀理工科博士學位的有一萬一千兩百四十二人,較去年增加了將近百分之七。根據美國國家科學基金會最新的統計資料,柏克萊是全美頒授最多理工科博士學位的學府。

僅次於柏克萊,居全美第二位的密西根大學則見到總共達百分之十六的增幅。工科的申請人數暴增百分之二十一,物理學方面則略為減少。密大的研究院院長韋絲(Janet Weiss)說,美國本國學生的申請人數增加的比外國學生多。

近年來,美國的工商界和政壇領袖,對於美國本國學生得到理工科博士學位人數的相對偏低,都感到憂心。美國的公民和永久居民得到這些學門博士學位的人數,在一九九○年代中期達到最高峰,接著就一路下降到二○○二年,然後又開始緩步上升。

而在這一段期間,外國留學生在美國得到博士學位的人數增加超過了百分之七十。雖然外國留學生人數在二○○一年恐怖攻擊事件後減少,但最近幾年已見回升。

另一所名列美國前五大理工科研究所的伊利諾大學,也出現美國本國學生明顯增加趨勢,今年申請人數增加了百分之二十五,外國學生申請的人只增加百分之十三。

麻省理工學院是美國頒授第三多理工科博士學位的學府,今年收到九千四百七十五博士申請,增加了百分之六,在過去的四年,每年增幅都維持在百分之四左右。

史都渥特說,其他大學,例如加拿大的多倫多大學、美國的約翰霍普金斯大學、杜克大學等,也都宣告申請進研究所人數的大增。

雖然在研究院院長看來,申請入學人數增加是好現象,但大多數的大學並不想多收學生,因為他們經費不足,供不起多收研究生的負擔。史都渥特說,這一波申請進研究所人數的暴增,正遇上大多數大學面臨好幾十年來財務最窘困的時刻。【知識通訊評論月刊七十七期】2009.03.01

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