鳥也有像貓的「鬚毛」

知識新知 04/01/2008



鳥類的臉部羽毛可不只是裝飾而已。

一般人認為鳥類的華麗羽毛只不過是裝飾品,不過有兩位生物學家卻指出,有一種小型海鳥以類似貓利用鬚毛的方式,在黑暗的罅縫中,利用牠頭部的羽毛感知出路。

恰如其份地被稱作鬚海雀 (Aethia pygmaea) 的這種海鳥,生長於北太平洋邊緣,火山構成的阿留申群島跟千島群島上頭。牠們只有在晚上才會進出穿越崢嶸嶙峋的熔岩所構成的狹窄通道,抵達小洞穴產卵。

鬚海雀是六種已知海雀的物種裡,羽飾最為精巧的一種;牠也是這六種海雀中,唯二屬於夜行動物的。其他部位通體石板灰的鬚海雀,眼窩上下處突出顯目的白色硬羽毛,還有一根深色的羽毛從頭頂前突而出。

加拿大紐芬蘭聖約翰紀念大學的塞納維拉特尼 (Sampath Seneviratne) 跟瓊斯 (Ian Jones) ,猜想這些羽毛是否是否提供了觸覺功能,在黑暗環境中導引鬚海雀前進。為了測試這個想法,塞納維拉特尼在晚上鬚海雀往返阿拉斯加阿留申群島的布迪爾島上的鳥巢時,抓了九十九隻的鬚海雀,把牠們放在仿造一般海雀鳥巢的木製迷宮裡,然後以紅外線攝影機觀察牠們閃避頭上障礙物的情況,並且記錄牠們撞到頭部的次數。

每一隻海雀都要穿過黑暗迷宮三次:一次把牠們突出的臉部羽毛向後貼住,一次把牠們的頭貼起來,但是讓細長羽毛自由活動,還有一次則完全不動手腳。結果羽毛被往後貼的海雀,穿越通道撞到頭的次數,是羽毛可以自由活動時的兩倍有餘。

在加拿大皇后大學研究鳥類羽飾演化過程,但並未參與這項研究的蒙特馬利 (Robert Montgomerie) 表示,這項研究結果新奇有趣。他認為這是首次有研究指出,具備這些羽毛確實有觸覺上的優勢。

這些尖頭白羽毛是一種稱為「嘴鬚」的羽毛類型,之前就有人懷疑它們具有感測功能,但是蒙特馬利跟塞納維拉特尼都指出,先前少有人試著驗證這個理論,結果也各不相同。比方說有人認為食蟲鳥鳥喙周圍的嘴鬚可協助偵測昆蟲,但是類似的實驗卻發現即使羽毛被往後貼住,這些鳥要抓蟲也毫無麻煩。
【知識通訊評論月刊六十六期】2008.04.01

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