到底該不該登月?

學術文化 03/01/2008



上個月在加州有一場會議,對美國重回月球的太空探索願景,再作了評估,也再次顯現出太空探索背後的高度政治意涵。

今年二月份召開的一場高層會議,提供科學家一次機會,重作評估美國太空總署的人類探索月球計畫。這場研討會於二月十二日揭幕,主辦單位是位於加州帕沙迪納的行星學會(Planetary Society),該團體致力於倡導太空探索。研討會召開時,距離布希總統提出重回月球的「太空探索願景計畫」(Vision for Space Exploration)已經四年,他想推動此一願景須提出預算需求的最後一次機會剛過一星期。因此,這次會議可能象徵著後布希時代太空探索的開端。

太空探索願景醞釀於哥倫比亞號太空梭慘案餘波蕩漾之際,目的在建造完成國際太空站(ISS),替換太空梭,讓人員重返月球,最終則是探索火星。不過,運作太空梭及建設太空站的費用,已經導致太空探索願景經費遭到刪減,太空科學預算也同樣縮水。「太空探索願景沒有足夠的民意支持,無法取得所需預算,」行星學會主管弗利曼(Louis Friedman)表示,「現在出現一個適當的契機,可以討論登月計畫的構想是否正確。」

這場在加州史丹福大學舉行的會議為期兩天,受邀與會的是五十位重量級人物,包含太空人、前航太工業資深主管、幾位前太空總署行政官員,而最重要的與會者,要算是兩位總統候選人的顧問。

「現在出現一個適當的契機,可以討論登月計畫的構想是否正確。」鑑於預算有限,部分與會者會希望登月任務能有替代方案。可能選項之一就是靠近地球的小行星,其中有些就在專為太空探索願景研發的戰神一號火箭航程之內。小行星的引力低,現正研發以取代太空梭的人員探索載具(Crew Exploration Vehicle)僅需略加修改,即可用於登陸小行星。其他構想則包含把人員送到某一人造目標物上,例如運行軌道要比哈伯望遠鏡更遠離地球的偉伯紅外線式太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)。這類太空任務將可提供機會從事行星間長途旅行,又不涉及登月所需費用。

有些人看出了其中另有內情,就是希望能避免建造昂貴的月球基地,轉而投入更令人興奮的事務。「提倡探索火星人士會對小行星有興趣,真正的原因在於,我們並不會在小行星建立基地,」蒙西(James Muncy)如是說,他是太空政策顧問,也曾任雷根與現任政府顧問。行星學會長期推動火星探索,而這次會議主持人之一的史丹佛大學哈巴特(G. Scott Hubbard)教授,即曾主持太空總署火星計畫。哈巴特說,儘管他個人希望火星探索計畫加速進行,這次研討會並無預設立場。

不過,在發給《自然》期刊的一封電子郵件中,太空總署署長葛里芬(Mike Griffin)卻說,該會議的若干籌辦成員對於月球探索持反對立場由來已久。「是應該做出較持平的選擇,」他表示,「但是若想要有所進展,就不能一再更弦易轍。」新政府上台,的確提供了制訂新政策、任命新主管的契機。蒙西認為,說「這確實是做這些事的時機。」

黎文(Lon Levin)和賈弗(Lori Garver)分別擔任民主黨總統提名候選人歐巴瑪和希拉蕊的太空政策顧問,這類人士與會將使會議成果更有可能納入新政策。哈巴特表示,共和黨候選人麥肯(已獲得啟動「太空探索願景」的前太空總署署長歐基福(Sean O’Keefe)允諾支持)及前麻州州長穆隆尼都沒有代表與會,但是這並非有意排擠。反倒是民主黨政策顧問的與會則純屬巧合:原來行星學會是賈弗的客戶,黎文則是行星學會的董事。

這場史丹福研討會只不過是爭取這類人物青睞的眾多場合之一。「這類過渡團隊總會收到數十份各類來源的資料,這場會議是再添一份。」支持現行政策的前太空總署副署長雷德威(Alan Ladwig)如此表示,「除非你能拿到總統候選人的私人電話號碼,否則我看不出這場會議能有多少份量。」

不過史丹福小組已有成功先例。二○○四年元月布希發佈太空探索願景綱要之後,許多團體紛紛提出報告,建言應該如何執行。同年夏季,葛里芬(當時任職於約翰霍普金斯大學應用物理實驗室)和前太空人賈里歐特(Owen Garriott)受行星學會之託,提出了他們的報告版本。他們拿著報告到白宮和國會四處毛遂自薦,獲得相當肯定。到了二○○五年四月時,格里芬已成為太空總署署長,他的報告內容也大多陸續付諸實施。雷德威表示:「我確信某些(參加會議)人士希冀透過這類努力,他們能夠加入過渡團隊、謀得某種政務職銜,或是重返太空總署。」
【知識通訊評論月刊六十五期】2008.03.01

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