生病為何使我們昏昏欲睡?

知識新知 08/01/2007


人如果生病時,容易疲倦,昏昏欲睡,原因是什麼呢?瑞士科學家表示,他們已經找到答案,便是「A型腫瘤壞死因子」(TNF-alpha)這種化學物質。

瑞士蘇黎世大學醫院免疫學家伯切勒(Thomas Birchler)與他的同事把A型腫瘤壞死因子,注射到小鼠體內,然後觀察與小鼠生理時鐘有關的基因之表現。他們發現,這些控制我們作息的基因按正常節奏運作,在一天的特定時間點,起起落落;但是注射了A型腫瘤壞死因子的小鼠,它們的那些基因,有些整體表現便會降低。伯切勒表示,就好比一個基因的時鐘,鐘擺震盪依然符合節奏,但時鐘的報時,卻差了很多。

A型腫瘤壞死因子的名稱是因為它具有抗腫瘤的性質。目前已知人類感染病菌或罹患風濕性關節炎、多重硬化症等慢性病時,這種化學物質就會引起發炎,作為生理反應。此外,大家也都知道A型腫瘤壞死因子跟疲憊有所關連,只是原因不明。舉例來說,癌症病人接受A型腫瘤壞死因子藥物治療時,有時會表示,有嚴重的昏睡感。睡眠失調的病人服用能干擾A型腫瘤壞死因子的藥物表示,有時候白天比較不會想睡。

小鼠被注射A型腫瘤壞死因子,就比較不活躍,跑到轉籠去玩或是繞著籠子走的時間,都告減少,好像生病了。

伯切勒等人的研究成果,令不少免疫學家覺得興奮,認為由此可以引發出更多的研究。例如美國伊利諾大學免疫學家姜生(Rodney Johnson)就表示,學界了解A型腫瘤壞死因子能改變睡眠習慣已有多年,但是把這種因子,與生理時鐘的基因結合起來,實屬創舉。

免疫系統的健康,與睡眠夠不夠關係密切;充足睡眠能加速病人復元。伯切勒表示,證據說明:睡眠有助於對抗病菌感染,另外,由演化觀點來看,感染病菌的個體會疲倦,就不能參加群體的活動,如此可以防止病菌擴散到整個族群當中。

雖然疲倦想睡短期內對病人有好處,但會使罹慢性發炎的病人日益衰退。強生表示,疲憊想睡、作息變更,一開始或許有好處,但是到最後有可能導致生病;有些東西的好處,到數量太多就不見得好了。

抗A型腫瘤壞死因子的藥物可以幫忙慢性發炎病狀的人,不致於長期疲憊。但是這種藥也削弱免疫系統,增加感染病菌的風險,自動免疫失調的機率也大增。所以,研究者很想了解造成疲勞嗜睡的機制,並依此去找到更好的對抗辦法。

【知識通訊評論月刊五十八期】2007.08.01

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