無法拼湊的未來

知識新知 02/16/2007

腦部傷害可能抹去我們的過往記憶,也可能減損我們對未來的想像力。

請你發揮想像力,假設自己在炎陽如炙、海水湛藍的沙灘上度過一天。這應該很簡單。但是,最新研究發現,對一般人來說很簡單的想像,對某些失憶症患者而言,難如登天。

英國倫敦大學學院神經科學家麥奎爾(Eleanor Maguire)請自願受測者想像一個虛構的全新體驗,這些受測者很自然地想到一些森林、城堡與沙灘等迷人景致,連細節都沒漏掉。麥奎爾是研究記憶的專家,她想要瞭解,如果請失憶症患者發揮這種想像力,他們會有怎樣的反應。一般認為,失憶症患者的主要限制就是記不得過去發生的事。

這些病人的確無法想出什麼場景。對他們來說,一個假想的海灘會變成這樣:「我看不到什麼東西,只有天空。我聽到海鷗的聲音。嗯,我只能看到一片藍色。」

麥奎爾表示,失憶症患者是名符其實的活在當下,無法想像過去與未來的任何細節。她所領導的團隊最近把研究成果發表在《美國國家科學院期刊》。

心理時光旅行

在此研究中,受測患者腦部的海馬迴區域( hippocampus)都曾受過損傷。研究顯示,腦部的海馬迴區域與處理空間訊息、指向和記憶有關。海馬迴受損,很可能引發失憶症。

失憶症病人為什麼沒有辦法想像未來?麥奎爾表示,他們的問題並不是無法想像事物的細節。他們的問題在於:無法把所有細節串起來,拼成一個完整圖像。他們手上有許多分散的拼圖碎片,但是他們不能把碎片拼成完整圖像。麥奎爾說,這可能是因為腦部理解空間的區域受到損傷。

哈佛大學心理學家薛克特(Dan Schacter)說,過去幾年來,研究腦部影像以瞭解海馬迴對想像力有何影響的研究並不少,他自己就在進行相關實驗。

薛克特在一篇即將發表的論文中指出,對於沒有患病的普通受測者來說,他們想像未來事物的時候,海馬迴的活動比回憶過去的時候要強烈。薛克特說,海馬迴可能會幫助我們從大腦各部分蒐集過往經驗的片段,再把這些細碎片段連結成完整的未來圖像。海馬迴受損的失憶症患者就無法投入這種「心理時光旅行」。

破片重組

在加拿大約克大學研究記憶的羅森本(Shayna Rosenbaum)說,海馬迴受損並不一定帶來單純的失憶症。她說:「失憶症並非問題核心,重點是,大腦的其他區域如何將所有細節拼湊整合。」

羅森本自己的研究成果顯示,無法想像未來,不一定是因為腦部的空間認知功能受損,因此無法在腦中形成一個認知地圖。

她對一位代號「KC」的失憶症患者做過研究,結果發現,對於KC來說,想像一個比較真實的未來場景(例如在熟悉場景發生的家庭事件)比想像一個不太可能發生的事(例如外星人乘太空船造訪地球)困難許多。實驗結果指出,KC拼湊心理圖像的能力其實不差,只是他無法輕鬆地從一堆記憶碎片中理出頭緒,形成圖像。

麥奎爾的研究團隊最近正在檢驗關於海馬迴的各種理論。他們想瞭解,腦部其他的思考與記憶功能,是否也需要一個完整的空間脈絡才能正常運作。

【知識通訊評論半月刊五十四期】2007.02.16

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