可曲捲彈性顯示器的市場挑戰

知識新知 02/16/2007

英國科技專家發展出來的可捲曲的有彈性顯示器技術,目前已在市場上尋求下一代閱覽科技的新機會。

英國劍橋大學凱文迪西實驗室擁有傑出的學術研究歷史,像拉塞福(Ernest Rutherford)、麥克斯威爾(James Clerk Maxwell)等人都是它栽培的校友。現在是數位時代,這個知名實驗室當然想證明,自己絕不會停滯不前。

實驗室最新突破發生在去年十二月,兩名出身該機構的物理學家所創「塑膠邏輯」(Plastic Logic) 公司宣布,已籌到大約一億美元來建造廠房,生產可彎曲、有彈性具有有機電路的塑膠顯示器。

工廠將蓋在德國德勒斯登市,到二○○八年,預計可以生產的顯示器,將使用塑膠半導體,取代現有的玻璃支襯與矽晶片。

想把矽電路弄上塑膠沒那麼容易,原因是只有在塑膠還很熱時,才能佈繪上去。只是,塑膠邏輯公司是用沉積的方法,在溶劑中,把小小的有機聚合物電路,弄上尋常的塑膠如聚對苯二甲酸乙二酯(Polyethylene terephthalate, PET)的基體,如此讓製程的溫度與成本降低。一個標準的顯示器含括大約五十萬個電晶體。

這些顯示器不會很快取代掉現有、以液晶科技與非晶矽為基礎的電腦螢幕。塑膠邏輯公司共同創辦人之一,目前擔任公司首席科學家的光電專家色林豪斯(Henning Sirringhaus)表示,像塑膠邏輯這樣的公司,想正面與標準的電子大廠競爭,真是頭殼壞去。所以,公司想做的是尋求一個適切的應用方向,盼望能創造全新的市場,賣有彈性、超輕巧的螢幕,讓人坐巴士或火車時可以帶著閱讀。

塑膠邏輯公司籌組成軍於二○○○年,運用有機電晶體科技的研究成果,那個科技成果團隊的帶頭者,便是色林豪斯,還有任職凱文迪斯的范德(Richard Friend)。當時范德自己已經有一家相當成功的公司叫「劍橋顯示科技」(Cambridge Display Technologies, CDT),約有一百三十名員工,一九九二年起生產有機聚合發光二極體。

劍橋顯示公司使用有機聚合物,當作所生產發光二極體的半導體。在當時,要利用有機半導體來製造電晶體基礎元件,看來沒什麼前途。但是,這個領域的研究持續進行,到了一九九九年,材料科學已經進展到全新的階段,有機電晶體的活動力,或者說是帶電荷的速度,已經可以和矽材料匹敵。

塑膠邏輯公司因而成立,想把科技轉成商業用途。新公司一開始聘請圈外人士伊凡斯(Stuart Evans)擔任執行長;伊凡斯曾經創辦如「柯塔國際」(Cotag International)等新公司,而有實務經驗,該公司位在劍橋,是電子跟蹤科技的先驅。

公司方面先說服資本家豪瑟(Hermann Hauser),表示科技已經成熟,可以供作商業用途;豪瑟與其他人共同創辦劍橋市的創投公司「阿瑪迪斯」(Amadeus)。如此,塑膠邏輯籌到一百八十萬英鎊的資金。本階段其它合股股東,還有當地創投公司「劍橋研究暨創新」(Cambridge Research and Innovation)以及化工巨擘「陶氏化學」(Dow Chemical),二○○二到二○○五年間三次增資,又另外籌到兩千萬英鎊。

但是,公司最大的突破發生在去年,美國加州帕洛阿圖市(Palo Alto)創投公司「歐克合夥投資」(Oak Investment Partners)、康乃狄克州葛林威治市(Greenwich)「都鐸投資」(Tudor Investment)為首,組成集團,投資塑膠邏輯。歐克公司合夥人之一的卡蘭諾(Bandel Carano)表示密切觀察塑膠邏輯的進展已有數年,相信那是具有突破性的科技。

德州奧斯丁市市場研究機構「顯示器追蹤」(DisplaySearch)副董事長楊恩(Barry Young)表示,投資人有信心,認為有彈性顯示器會有買家,這一點很正確。報社、圖書業都很想了解,這種簡便、輕巧的設備能否很快上市,以顯示印刷過的頁扉。

但楊恩也提醒說,塑膠邏輯能否成功,端賴有沒有能力把這種新設備做到大家真的想買的地步;它追求的是一個目前還不存在的市場,另外,一億美元的投資,對一家還沒有既定市場、沒有營收的公司,實在是巨額投資。

迄今,塑膠邏輯對公司第一項產品的細節守口如瓶。分析家表示,該公司可能必須跟消費品生產廠合作,找到「殺手運用」(killer application),而讓產品取得成功。

劍橋大學本來就有實力雄厚的基礎設施,是用來協助新公司;所以,塑膠邏輯公司經營群持續努力之際,也盼望能得到大學的協助。例如說,大學新設的「整合知識中心」(Integrated Knowledge Centre)已由英國「理工科學研究學會」(the UK Engineering and Physical Sciences Research Council)取得二百三十萬英鎊的資金,將招收理工科學家,研發製造新方法,來運用光子學及電子學。也是學術人士的色林豪斯與范德,也都參與了這項專案。與整合知識中心合作的商業公司有五家,塑膠邏輯是其中之一。

設在德勒斯登的工廠,是塑膠邏輯公司自己在劍橋市原型品生產線的擴大,打算聘請一百四十人。色林豪斯表示,由於土地及人力成本太高,他們從來沒想在劍橋市設廠。選擇德勒斯登,是因為當地正逐漸成為歐洲電子產業的中樞,另外,薩克森 (Saxony)州政府也提供為數不詳的款項,吸引塑膠邏輯前往設廠。

然而,塑膠邏輯公司會發現,要目前已有規模的液晶顯示器生產者輕易讓出地盤,是不可能的事。要想跟他們競爭,塑膠邏輯的產品必須便宜、有彈性又不易損壞。色林豪斯表示,公司上下沒人敢低估未來的挑戰。

【知識通訊評論半月刊五十四期】2007.02.16

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