微型衛星的航太野心

知識新知 01/01/2007

從英國蘇里大學孕育而出的一家衛星科技公司,已經在世界上確立其微型衛星市場一流供應商的地位,不過該公司要更上一層樓,將是一大挑戰。

「任務控制中心」這個詞彙,可能會使你腦海中浮現在美國德州休士頓,一排排的 NASA 工程師對著巨大的顯示螢幕思索的影像;不過在倫敦西南邊的「蘇里衛星科技」 (Surrey Satellite Technology) ,任務控制只不過是正常的工作。在這個座落於毫無特色的商業園區,草草裝潢過的房間裡,大約十多台的桌上型電腦正靜悄悄地監控幾艘運作中的太空船。負責管理該公司美國方面業務的工程師戴維斯 (Phil Davies) 說,電視台來訪問他們的時候,還要他們戴上耳機,裝作一副很忙的樣子,這顯然都是看了太多龐德電影害的。

「我們已經鎖定了未來五年裡,價值十億美元的小型衛星市場。」 —- 史威汀

這間空蕩蕩的控制室,總結了蘇里大學航太工程師史威汀 (Martin Sweeting) 一九八五年創立「蘇里衛星科技」以來,進行業務一以貫之的低調實在。打從創業之初,這間公司就建立了一套製作重量在十公斤到一百公斤之間的微型衛星業務,提供給想要涉足太空,但不想花費超過一千萬美元的顧客使用。

「蘇里衛星科技」的營收,從二○○○年開始成長就相當可觀。現在是該公司執行長的史威汀表示,他們已經鎖定了未來五年裡,價值十億美元的小型衛星市場,還打算要增股。他認為在二○一六年之前,公司的年銷售額就可達到一億英鎊。

衛星技藝

但是更趨激烈的競爭、管制規定的阻礙、以及欠缺適合該公司招牌硬體發射的便宜載具,都阻擋在「蘇里衛星科技」的宏願前面。

大型承包商正在歐洲涉足微型衛星市場,史威汀說這些公司已經覺察到小型衛星分食市場的威脅;「蘇里衛星科技」在美國的商機,則受限於要求公眾投資的衛星,必須裝在收費昂貴的美國火箭上,發射進入軌道的法律。公司的官員表示,顧客可沒有興趣花個幾億美元,只為了把廉價衛星發射升空。

「蘇里衛星科技」的早期顧客,主要是一些沒什麼太空科技經驗的國家政府:它在南韓、葡萄牙、智利等國,建造用於通訊、軍事監測、農產監控、災難控管等用途的衛星。該公司也為從事衛星建造、營運的客戶公司,訓練工程師。

這家私有公司是全世界大約十多家微型衛星公司裡,最成功的公司之一,迄今已有二十四次發射衛星的記錄。其他的公司還有位於美國維吉尼亞州亞許本市的「航太」 (AeroAstro) ,以及加州波威市的「太空發展」 (SpaceDev) 。美國麻州劍橋市哈佛大學太空物理學中心的天文學家暨太空產業觀察家麥克道威爾 (Jonathan McDowell) 表示,「蘇里衛星科技」之所以一枝獨秀,是因為它既有效率,又非常務實。該公司使用現成的攝影機組件、電腦磁碟機與處理器,搭配標準化的設計,可以在短短十二個月內,建造出符合客戶需求規格的新衛星。這些衛星簡單、可靠、看起來幾乎別無二致,然而卻能執行相當精巧的工作。

在過去幾年裡,「蘇里衛星科技」已從為小國服務的定位,試著立足於歐美較大的客戶群之中。舉例來說,它在二○○三年被選來為歐洲全球定位系統「伽利略」 (Galileo) 建造測試衛星,重逾六百公斤的產品 GIOVE-A ,就「蘇里衛星科技」的標準來說,簡直是龐然大物。「蘇里衛星科技」也為法國通訊公司阿爾卡特 (Alcatel) 跟美國空軍建造衛星,戴維斯表示,隨著他們製造的衛星能力提升,顧客也就愈來愈有來頭。

轉型到大型市場的過程,讓「蘇里衛星科技」倍感壓力。握有這間如今資產可觀,但風險也高公司百分之八十股權的蘇里大學,想要從中脫身,因此讓該公司尋找新的私人投資者。位於加州的「太空 X 」 (Space-X) 創辦者穆斯克 (Elon Musk) ,去年買下百分之十的股份;史威汀表示,明年年底之前,會有更多的投資者加入。

頂級競爭

營運方向的轉變,也使得「蘇里衛星科技」必須面對財力更為雄厚,立足更穩的競爭對手。比方說去年,它就在爭取一筆歐洲太空總署 (ESA) 一群小型地球觀測衛星的製造合約時,輸給了空中巴士 (Airbus) 的母公司,法德合作的 EADS 其太空部門 Astrium 。大公司輕易地競標壓過「蘇里衛星科技」,讓戴維斯感到困惑不已,他說他們搞不懂 Astrium 是怎麼樣能夠以八千六百萬歐元(折合三十六億六千九百萬新台幣)來提供三枚衛星,這通常只是他們一枚衛星的價格。 Astrium 的發言人克羅斯 (Jeremy Close) 否認該公司低價搶標,聲稱說歐洲太空總署將合約發包給他們,主要是考量到技術能力,跟價錢沒有關係。

位於美國華盛頓特區附近的顧問公司 Tauri 集團太空產業分析師克莉絲坦森 (Carissa Christensen) 表示,隨著美國聯邦政府對於微型衛星日趨重視,競爭將會更為激烈。舉例來說,美國國防部已表示需要能夠快速發射定製衛星的能力,以監視需要關注的特定區域,或是監控其他的衛星。克莉絲坦森說,如果五角大廈決定對小型衛星大舉投資,就會製造出比起「蘇里衛星科技」目前所面對的競爭者,更為堅實有力的一群對手。

「蘇里衛星科技」目前努力要在美國嶄露頭角,主要是因為受限於一九八八年法案。此外,美國嚴苛的出口控制規定,使得美國政府裡會購買衛星的客戶,要直接跟海外的承包商洽談技術要求,會比較棘手一點。

「蘇里衛星科技」正試著在美國建立合夥關係,這將使其更容易搶到這塊全世界最大的衛星市場。它在今年四月與美國國防承包商 BAE Systems 簽署行銷協議,戴維斯希望此舉可帶來與美國顧客打好關係,所需的聯繫與法律知識。「蘇里衛星科技」的新投資者「太空 X 」,也希望能發展出廉價的發射載具,以供「蘇里衛星科技」在美國的產品未來使用。公司官員們希望藉由這些努力,可以在美國市場大發利市。

【知識通訊評論半月刊五十一期】2007.01.01

« 拍賣愛迪生的燈泡 ∣回首頁∣社論:台灣文化出版的智慧 »