拍賣愛迪生的燈泡

知識新知 01/01/2007

誠徵善心人士,收容一批在科學小玩意、手稿與書籍的稀有拍賣會上,沒能達到保留價格因而流標的愛迪生燈泡。

這批燈泡在位於倫敦的佳士得 (Christie’s) 拍賣公司,第一年為科學文物專門舉辦的拍賣會上,被拿出來拍賣再拍賣。佳士得為這箱大約有二十枚燈泡的展示品所訂的參考價格,為二十萬到三十萬英鎊。

這批燈泡是在一八九○年,愛迪生於美國取得發明專利十年後,在一場法庭審判裡,用來證明他確實是電燈泡發明者的證物。佳士得的帕頓 (Matthew Paton) 表示,這批燈泡在發明史上重要至極。

然而最高競標金額才差不多九萬五千英鎊而已。牛津大學科學歷史博物館館長強斯頓 (Steven Johnston) ,對於這筆收藏竟然沒有被愛迪生愛好者或藝術機構搶著競標,感到很驚訝。他指出這可能是拍賣者判斷錯誤所致,這並不表示沒人對這批燈泡有興趣,只是沒人想付那麼多錢而已。

「愛迪生電燈公司」 (Edison Electric Light Company) 跟「美國電燈公司」 (United States Electric Light Company) ,對於誰發明了第一枚可正常運作的電燈泡這件事,爭執了十年。在審判的最後關頭,愛迪生的同事霍威 (John Howell) 製造了一盒可用燈泡,全部根據愛迪生在一八八○年取得的專利技術細節製成;此舉使得本案撤銷,愛迪生的歷史地位於焉確立。這盒燈泡遺失在歷史的洪流中,但最近又重新現世;這讓許多愛迪生的熱衷者興奮不已,但這份興奮之情顯然不足以讓他們掏腰包把燈泡買下來。

成交!

佳士得為了這場首次舉辦的科學文物拍賣會,花了九個月收集到兩百多件拍賣品,包括手稿、書籍、文章以及這批燈泡。成交的總金額達到一百三十五萬英鎊(折合八千五百七十萬台幣),一共賣掉了六成的拍賣品;帕頓表示,對一個首次進行的新拍賣領域來說,這個數量很合理。

真正大賣一筆的拍賣品,是愛因斯坦在年僅十六歲時,親筆簽名的第一篇科學文章《研究磁場中的乙太狀態》 (On the Investigation of the State of Ether in a Magnetic Field) ,以三十四萬四千英鎊(折合二千一百八十五萬台幣)的價碼,賣給一位歐洲的私人買家。一本達爾文的《物種源始》以當天第二高價的七萬八千英鎊(折合五百萬台幣)賣出。其他在拍賣中被搶標的大部頭作品,還有伽利略跟牛頓的。

佳士得還沒有決定,他們是否會再辦一場以科學為主題的拍賣會。

【知識通訊評論半月刊五十一期】2007.01.01

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